Focas ingieren ácido, se vuelven hiperagresivas y atacan a los humanos

Cuando las focas se envenenan con ácido domoico mueren, y los sobrevivientes experimentan daños neurológicos a largo plazo como estrés y agresividad.

Una serie de ataques de focas alrededor de Ciudad del Cabo, en Sudáfrica, puede deberse a que los mamíferos marinos fueron envenenados con ácido domoico. El ácido domoico, una toxina liberada durante la floración de algas conocida como marea roja, pudo haber llegado al sistema de las focas si estas se alimentaron en las proximidades.

El ácido causó inflamación en el cerebro y el corazón de las focas, lo que provocó una mayor agresión, dijo Brett Glasby, coordinador del programa de manejo de vida silvestre en Two Oceans Aquarium, al medio local News24.

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El ácido domoico es producido por el género de fitoplancton Pseudonitzschia, un tipo de diatomea”, explica a Newsweek Pete Strutton, oceanógrafo biológico de la Universidad de Tasmania.

Las diatomeas son un grupo de plancton (más específicamente, un tipo de fitoplancton, el plancton fotosintético). Son comunes en partes muy productivas del océano, como las regiones costeras de surgencia. Ciudad del Cabo está cerca del gran sistema de surgencia de Benguela. California y Perú son otros ejemplos destacados de sistemas de surgencia donde el fitoplancton está dominado por diatomeas”, añade Strutton.

Bajo ciertas condiciones, la Pseudonitzschia produce ácido domoico, pero no todo el tiempo. Los científicos no están seguros de por qué “existen algunas teorías acerca de su utilidad para absorber nutrientes. El ácido domoico es una poderosa neurotoxina en los mamíferos. Es decir, puede acumularse en mariscos o pescados sin que experimenten ningún efecto nocivo, pero si los mamíferos (focas, humanos, etcétera) comen esos pescados o mariscos, sufren intoxicación amnésica por mariscos por el ácido domoico”, indica Strutton.

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Glasby dijo que, por lo general, cuando las focas se envenenan con ácido domoico mueren, y los sobrevivientes experimentan daños neurológicos a largo plazo.

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Sugirió que un evento de muerte masiva de lobos marinos del Cabo se produjo por envenenamiento con ácido domoico a fines de 2021, en la zona de Ciudad del Cabo.

Por eventos similares, documentados en California y Nueva Zelanda, también sabemos que durante aproximadamente 18 meses después del evento algunas focas exhibirán comportamientos inusuales, predominantemente una actitud defensiva muy agresiva”, dijo Glasby.

Esto significa que su respuesta al estrés o un posible estrés es responder de forma agresiva”.

Uno de los ataques ocurrió el 3 de enero, cuando una foca mordió seis veces a la actriz LouLou Taylor, quien recientemente protagonizó la serie Raised by Wolves, en Clifton’s 4th Beach, Ciudad del Cabo. Otros incidentes ocurrieron casi al mismo tiempo en Yzerfontein y Hout Bay, declaró el Instituto Nacional de Rescate Marítimo de Sudáfrica.

Los mecanismos neuronales que motivan los comportamientos agresivos pueden diferir entre especies”, dice a Newsweek Jake Robinson, ecólogo y autor científico.

Pero es muy posible que el envenenamiento por ácido domoico pueda resultar en una conducta más agresiva en las focas cuando la toxina interactúa con su circuito neural. Se ha demostrado que provoca este tipo de comportamiento en ejemplares de roedores”, añade.

Por ejemplo, el ácido domoico puede interactuar con la amígdala y el hipotálamo ventromedial, ambos conocidos por desempeñar un papel clave en la regulación de la agresión en los mamíferos. El ácido domoico puede dañar estas regiones del cerebro a través de la activación de receptores”, explica Robinson.

Strutton dice que él también conoce que el ácido domoico cambia el comportamiento de las focas, pero nunca lo ha visto causar una mayor agresión.

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